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Considerado un icono por sus grandes aportes a la industria de la animación infantil, Walter Elias Disney nació el 5 de diciembre de 1901 en Chicago, Illinois. 

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Cuarto de los cinco hijos que tuvieron Elias y Flora Disney, su infancia transcurrió entre apuros económicos y bajo la severidad de su padre, carpintero de profesión, que probó suerte en toda clase de negocios sin que nunca consiguiera mejorar su maltrecha economía. Eternamente menospreciado por su padre, Walt creció muy unido a su madre, una antigua maestra descendiente de alemanes, y a su hermano Roy, ocho años mayor que él.

En 1906, su padre decidió empezar una nueva vida en una granja cerca del pequeño pueblo de Marceline, Missouri, donde Walt descubrió la naturaleza y los animales. También entonces nació su interés por el dibujo, que compartió con su hermana pequeña, Ruth.

En 1909 su padre enfermó y la familia tuvo que trasladarse a Kansas City. Allí comenzó a trabajar de repartidor de periódicos, labor que compaginaba con sus estudios, en los que no destacaba.

Pasados un par de años, Walt, que ocasionalmente ganaba algún dinero vendiendo sus caricaturas, se matriculó en el Instituto de Arte de Kansas City, donde aprendió las primeras nociones sobre la técnica del dibujo. En aquellos años de su adolescencia descubrió el cine, un invento que le apasionó desde el primer momento.

En la primavera de 1918, Walt, con sólo diecisiete años, falsificó su partida de nacimiento y se enroló como soldado en la Cruz Roja para combatir en la Primera Guerra Mundial. Una vez concluida esta, se fue a vivir con su hermano Roy a Kansas City, donde buscó empleo como dibujante.

Allí coincidió con otro dibujante, Ubbe Iwwerks, con el que trabó amistad, y ambos decidieron empezar su propio negocio, aunque finalmente este no prosperó, pero ambos fueron contratados por la empresa Kansas City Film Ad, en la que trabajaron en anuncios realizados con primitivas técnicas de animación para los cines locales.

Después de dos años en Film Ad, Disney creyó que había adquirido la experiencia suficiente como para emprender un nuevo negocio por su cuenta. En 1922 fundó la empresa Laugh-O-Gram Films, Inc., dedicada a realizar cortometrajes animados basados en cuentos de hadas populares y relatos para niños, como Cenicienta o El gato con botas, pero después el estudio se declaró en bancarrota y Disney decidió trasladarse a Hollywood.

Ya en California, junto con su hermano Roy, fundó el modesto Disney Studio, que a la postre se convertiría en la poderosa empresa Walt Disney Productions, conocida actualmente como The Walt Disney Company.

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Después de algunos intentos infructuosos con el personaje Osvaldo el conejo (1926) y una rata llamada Mortimer (1928), el éxito vino con Mickey, cuya aparición en una comedia musical titulada Steamboat Willie (Willie, el buque de vapor), atrajo multitudes considerables a Broadway en noviembre de 1928.

Tras Mickey fueron llegando nuevos personajes como Minnie, Pluto, Goofy y finalmente Donald, quien alcanzó una popularidad semejante a la del ratón.

Su primer largometraje, Blancanieves, resultó todo un éxito de taquilla en 1938. A este le siguieron Pinocho y Fantasía, la cual resultó ser un fracaso.

En las décadas de 1950 y 1960 Walt Disney Productions se convirtió en una de las mayores productoras cinematográficas, al tiempo que Disney intentaba mantener el mayor control artístico posible. La compañía abordó la publicación de literatura infantil y comics, la mayoría de ellos protagonizados por sus personajes el pato Donald y el perro Pluto.

También a comienzos de los 50’s Disney produjo películas de aventuras con actores reales, como La isla del tesoro (1950), Robin Hood (1951), El extraño caso de Wilby (1959), Un sabio en las nubes (1961), y Mary Poppins (1964).

En los últimos meses de 1966, se le diagnosticó un cáncer en su pulmón izquierdo, tras toda una vida de fumador empedernido. Pasó un examen médico en el hospital St. Joseph, junto al edificio del estudio Disney, y sufrió un paro cardiorrespiratorio. Falleció el 15 de diciembre de 1966. Diez días antes había cumplido 65 años. Su cuerpo fue enterrado el 17 de diciembre en el Forest Lawn Cemetery de Glendale, California.

Durante su extensa y exitosa carrera en el cine de animación fue premiado con 22 premios Óscar de un total de 59 nominaciones, y recibió otros cuatro premios honoríficos, lo que lo convierte en la persona que más premios de la Academia ha ganado. También fue galardonado con siete premios Emmy.