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Si bien la discriminación hacia la raza negra en Estados Unidos surgió desde la fundación de las 13 colonias, cuando la esclavitud estaba en su apogeo, los conflictos raciales persisten aún en pleno siglo XXI.

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Pese que desde 1963 existe la Ley sobre Derechos Civiles que prohíbe la segregación racial en las escuelas, en el lugar de trabajo e instalaciones que sirvan al público en general, hoy en día la lucha por los derechos de la comunidad afroamericana continúa, aunque los logros han sido evidentes, como el triunfo de Barack Obama como presidente de Estados Unidos.

Un episodio que siempre quedará como parte de esta lucha es aquel “no” que cambió la historia de Estados Unidos. Rosa Parks, la mujer negra que se levantó sentándose, la modista de Montgomery que se opuso en 1955 a ceder su asiento del autobús a un pasajero blanco, es uno de los símbolos del movimiento que llevó a la comunidad afroamericana de Estados Unidos más cerca de la igualdad.

Rosa Parks no fue la primera mujer de Montgomery en protestar, pero sí la que reunió la determinación y el liderazgo necesarios para hacer historia. Ella tenía claro que las cosas podían cambiar y el 1 de diciembre de 1955, tomó un autobús público para volver a su casa. Por entonces, los vehículos estaban señalizados con una línea: los blancos adelante y los negros detrás. Así, la gente de color subía al autobús, pagaba al conductor, se bajaba y subía de nuevo por la puerta trasera.

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Parks se sentó en los asientos del medio, que podían usar los negros si ningún blanco lo requería. Cuando se llenó esa parte, el conductor le ordenó, junto a otros tres negros, que cedieran sus lugares a un joven blanco que acababan de subir. Los otros se levantaron, pero ella permaneció inmóvil.

El conductor trató de disuadirla para que cediera su asiento, como lo que marcaba la ley pero no obedeció, fue forzada a bajar del autobús y detenida.

La comunidad supo que aquel era el momento y activó un boicot para que ningún obrero negro ni ninguna criada fuera a trabajar en autobús. Esto contribuyó a que la causa de los afroamericanos de Montgomery fuese conocida en todo mundo y como consecuencia de ello, el gobierno norteamericano se vio obligado a abolir la segregación en los transportes públicos.

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Mientras pocos historiadores dudan sobre la contribución de Parks al movimiento racial y el valor de negarse a ceder su asiento, algunos de ellos han cuestionado la veracidad de algunos de los elementos más míticos. No obstante, todavía hoy la figura de Rosa Parks es considerada como una de las más importantes en la lucha por los derechos civiles.

Rosa Parks murió a los 92 años el 24 de octubre de 2005 a consecuencia de un infarto de miocardio, en la casa de retiro en la que pasó sus últimos años y seis días después, sus restos fueron honrados en la Rotonda del Capitolio, convirtiéndose en la primera mujer y la segunda persona afroamericana en recibir este honor.