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La escena literaria soviética es peculiar y pocas analogías con Occidente son útiles para entenderla. Debido a una variedad de causas, Rusia ha llevado, desde tiempos históricos, una vida hasta cierto punto aislada del resto del mundo y nunca ha formado una parte genuina de la tradición occidental.

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En 1957, en la Unión Soviética acababa de finalizar la época estalinista, pero muchas normas y costumbres propias de aquella época, si bien moderadas durante el régimen de Nikita Kruschov, aún perduraban.

En el país existía la dictadura ideológica del Partido Comunista (PC), los derechos y libertades básicos brillaban por su ausencia, había censura y terror moral a cuantos se permitían dudar de la justa causa del PC como fuerza rectora de la sociedad. En ese contexto es que se desarrolló el trabajo literario de Boris Pasternak.

Nacido el 10 de febrero de 1890, en una de las familias más distinguidas del viejo Moscú, este escritor creció en una atmósfera cosmopolita; por su casa desfilaban artistas como Serguéi Rajmáninov, León Tolstói o Rainer Maria Rilke.

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Estudió filosofía en la Universidad de Moscú y en la de Marburgo, en Alemania, junto a Hermann Cohen y Nicolai Hartmann; sin embargo, decidió renunciar a la filosofía como profesión. Regresó a Moscú en 1914 y publicó su primera colección de poemas ese mismo año.

Durante la Primera Guerra Mundial trabajó en una fábrica de productos químicos en Perm, en los Urales; seguramente es aquí donde encontró material que luego utilizaría en “Doctor Zhivago”. La Revolución Rusa de 1917 significó el inicio de la fama de Pasternak como poeta.

Tras unos primeros ejercicios poéticos de inspiración futurista publicó su primer poemario, se hizo célebre con “Mi hermana la vida”, libro de poesía eminentemente lírica, donde el poeta se siente como fundido con la naturaleza y la vida.

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La publicación en Italia de “Doctor Zhivago”, obra personal, llena de lirismo y reflexión sobre el papel de la inteligencia en la Revolución de Octubre, sin el consentimiento del Gobierno de la Unión Soviética, lo llevó a ser perseguido por las autoridades hasta el día de su muerte.

A diferencia de otras obras, “Doctor Zhivago” transgredió los límites de la permisividad editorial de la época de Nikita Kruschov. Pasternak se vio obligado a renunciar al Premio Nobel en 1958 y fue expulsado de la Unión de Escritores de la extinta URSS. Pasternak envió una carta de agradecimiento a la Academia Sueca, contando lo “agradecido” y “sorprendido” que estaba.

Días después, bajo una intensa presión del gobierno soviético debió enviar otra carta: “Considerando el significado que este premio ha tomado en la sociedad a la que pertenezco, debo rechazar este premio inmerecido que se me ha concedido. Por favor, no tomen esto a mal”. Amenazado con ser expulsado de la Unión Soviética, y presionado por el KGB, Pasternak murió en 1960.

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La versión estadounidense ocupó durante 26 semanas el primer lugar entre los éxitos de venta del periódico The New York Times. Doctor Zhivago tuvo que esperar hasta 1988 para ser publicada en la Unión Soviética. Sólo en 1989, su hijo Yevgueni fue autorizado para recibir el Premio en nombre de su padre.